Una plétora de planetas: número de exoplanetas conocidos en alza - Las Ciencias - 2020

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Anonim

"Estamos realmente en la era del descubrimiento de nuevos mundos". Esa fue Lisa Kaltenegger del Instituto Max Planck de Astronomía en Heidelberg, Alemania, y el Centro Harvard-Smithsonian de Astrofísica, durante una conferencia de prensa el 12 de septiembre en la que investigadores europeos anunciaron el descubrimiento de unos 50 planetas nuevos para la ciencia.

Ahora hay 685 exoplanetas, o mundos que orbitan estrellas distantes, catalogados en línea. Enciclopedia de planetas extrasolares. Y el catálogo está creciendo a un ritmo cada vez mayor. Durante la conferencia planetaria la semana pasada en Wyoming, donde Kaltenegger y sus colegas presentaron sus nuevos hallazgos, la cantidad de planetas conocidos aumentó en más del 10 por ciento.

El siguiente gráfico desglosa los 685 planetas conocidos por su año de descubrimiento. La gráfica es acumulativa; muestra el número de planetas conocidos hasta e incluyendo cualquier año dado. La pendiente de la gráfica muestra la rapidez con la que el ritmo de descubrimiento ha ido aumentando: en 2009, se encontraron 82 planetas. El año pasado, el número fue 110. Y solo en los tres primeros trimestres de 2011, se han descubierto 163 de los planetas conocidos.

Una línea de tendencia calculada por Microsoft Excel (línea roja en el gráfico inferior) muestra que el crecimiento no es bastante exponencial, pero está cerca.

Una serie de factores pueden ayudar a explicar el despegue del campo. Una es la innovación tecnológica: instrumentos como la nave espacial Kepler de la NASA y el espectrógrafo HARPS en un telescopio del Observatorio Europeo Austral en Chile han traído mejoras dramáticas a la visión extrasolar de los astrónomos. Otra es la mano de obra: la investigación de exoplanetas es ahora un campo popular que atrae a un gran número de jóvenes investigadores. Y un tercero es un simple efecto de bola de nieve: los primeros descubrimientos de exoplanetas demostraron que era posible detectar mundos lejanos e instaron a otros investigadores a participar en el juego.

Algunos lectores agudos pueden notar que los gráficos se remontan a 1989, mientras que la comunidad de exoplanetas generalmente se refiere a 51 Pegasi b, descubierta en 1995, como el primer exoplaneta. La disparidad proviene de cómo uno elige definir un planeta: ¿es un objeto del tamaño de un planeta orbitando un púlsar un planeta? ¿Es un mundo gigante aproximadamente una docena de veces la masa de Júpiter un planeta o una enana marrón? Las pautas del catálogo son bastante inclusivas, como explica su curador aquí, lo que significa que algunos objetos en el Enciclopedia de planetas extrasolares no cumplirá con las condiciones de cada investigador para la planificación.

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